La décision du tribunal de Paris met fin à la saga judiciaire

Dans un jugement rendu fin février, le tribunal de grande instance de Paris a accordé à Philippe Koutouzi, marchand d'art français basé à Hong Kong, la propriété du droit d'auteur des œuvres de l'artiste d'origine chinoise T'ang Haywen (1927-1991).

Koutouzi, qui est également l'auteur du catalogue raisonné de l'artiste, a été impliqué dans une série de litiges en Europe à propos d'œuvres qu'il a dénoncées comme des contrefaçons de T'ang. Son adversaire le plus féroce, le marchand parisien Enrico Navarra, a porté plainte contre Koutouzi en France en 2011, l'accusant de fraude organisée.

La saga a commencé en 1991 à la suite du décès de T'ang, qui vivait à Paris depuis 1948. Comme aucun héritier n'avait été retrouvé, l'Etat français a mis la main sur son patrimoine. Trois ans plus tard, Koutouzi retrouve le frère de l'artiste en Chine. En 1995, le frère (aujourd'hui décédé) a été légalement reconnu comme l'unique héritier.

Désigné comme son représentant, Koutouzi a réussi à transférer les biens de l'État français au frère et a également acquis les droits d'auteur de l'artiste pour la somme symbolique d'un franc. A l'époque, dit-il, les œuvres de T'ang n'avaient aucune valeur, mais Koutouzi voulait que l'œuvre de l'artiste soit reconnue. Aujourd'hui, le record de la vente aux enchères du peintre s'élève à 3.4 millions de HK$ (US$438,590), atteint à Sotheby's Hong Kong en 2015 pour une œuvre abstraite sans titre de 1964-66.

Navarra, qui voulait écrire une monographie sur l'artiste, a affirmé que Koutouzi avait fabriqué la fable de l'artiste ayant un frère afin de voler les droits. Mais après sept ans, une enquête criminelle a conclu qu'il n'y avait aucune preuve à l'appui de cette affirmation. Le 28 février, la décision d'accorder le droit d'auteur à Koutouzi a été confirmée par la Haute Cour, qui a estimé qu'il n'y avait aucune preuve "contre quiconque pour avoir commis les infractions alléguées, ni aucune autre infraction".

En 2012, Navarra a déposé une autre plainte à New York concernant un autre artiste chinois, Chu Teh-Chun, contre Marlborough Gallery et Koutouzi, qui était le directeur de la galerie pour l'Asie. Elle a été rejetée en 2017.

Koutouzi dit qu'il a vu les premières contrefaçons de T'ang sur le marché avant 2010: "J'ai été surpris de voir tant d'œuvres portant sa signature. Je savais qu'il signait rarement ses œuvres". Depuis, il a dénoncé des dizaines d'œuvres en vente à Paris, Bruxelles et Hong Kong, affirmant que ses soupçons ont été confirmés par des études techniques. Les fibres de certaines feuilles de papier, par exemple, ont été datées au carbone par l'Ecole polytechnique fédérale de Zurich jusqu'à 23 ans après la mort de T'ang. Dans plusieurs cas, les caractères chinois de la signature étaient faux, et Koutouzi dit: "Il y a encore des centaines de faux sur le marché."

Cet article est paru dans The Art Newspaper, publié le 12 juin 2018.